El deshielo del Permafrost: Hielo en el suelo

Actualizado el 6 de octubre de 2022

Esta capa de suelo congelado bajo la superficie se extiende por una cuarta parte del hemisferio norte, incluyendo regiones no cubiertas de nieve. El deshielo del permafrost obliga a pueblos enteros a desplazarse, altera los frágiles ecosistemas y reconfigura los paisajes.

Incluso existe peligro de que pueda liberar microorganismos peligrosos, así como probables emisiones de carbono.

Por eso, diversas comunidades indígenas del Ártico y científicos, piden que esta impresionante pérdida de hielo terrestre sea debidamente investigada y reciba la atención mundial que se merece.

Qué es el permafrost: Definición

El permafrost, o permahielo, es todo aquel terreno que ha permanecido congelado (a una temperatura del suelo inferior a 0 grados centígrados) como mínimo durante dos años. Está compuesto por rocas, sedimentos y tierra, junto con agua congelada. Su profundidad puede ser de unos centímetros hasta cientos de metros. En Siberia se estima que llega a los 1.500 metros de profundidad.

El permahielo está recubierto por la llamada capa activa. Esta es una capa de suelo que está sujeta a congelación y descongelación anual. La mayor parte del permafrost actual se formó a partir de la era del hielo.

Por su antigüedad, este suelo congelado, ha acumulado altas cantidades de carbono y metano, principales gases del efecto invernadero.

Dónde se encuentra el permafrost

La mayor parte del permafrost se encuentra en el hemisferio norte. Lo puedes localizar en zonas como Canadá, Alaska, Siberia, Tíbet, Groenlandia, etc. Igualmente, se encuentra en algunas regiones del hemisferio sur, como la Antártida, donde está la Patagonia, o en el extremo sur de la cordillera de los Andes.

También hay permafrost bajo el agua. Este se formó hace más de 11.000 años, en territorios que se encontraban en la superficie, pero quedaron sepultados bajo las aguas al final de la glaciación. Concretamente, se encuentra congelado parte del suelo marino en el fondo del Océano Ártico alrededor del Polo Norte.

Ártico: Siberia, Tíbet, Groenlandia y Alaska

Según «National Snow and Ice Data Center» en total, el permafrost ocupa aproximadamente 23 millones de kilómetros cuadrados o alrededor del 25 por ciento de la superficie terrestre expuesta en el hemisferio norte, con aproximadamente el 65 por ciento en Eurasia y el otro 35 por ciento en América del Norte y Groenlandia.

En el Ártico y las regiones polares, el aumento de las temperaturas en la actualidad reduce antiguos glaciares, disminuye el hielo marino, inclusive calienta y descongela el permafrost de la Tierra. A medida que el planeta se calienta velozmente, el Ártico se calienta 2 veces más rápido que otras zonas.

Esto hace que se descongele el suelo, se erosione y se lleguen a provocar desprendimientos. El norte de Europa, Alaska, Mongolia, Canadá y Siberia son entre otras, zonas que viven actualmente las consecuencias del deshielo del permafrost. Esto es debido al incremento de la temperatura en sus regiones más frías.

El permafrost se derrite y está en peligro

El derretimiento del permafrost avanza cada vez más a causa del cambio climático. Esta es una problemática que ha llegado a un punto crítico y que pone en peligro el futuro del planeta.

Con el alto incremento de las temperaturas, esta capa que ha permanecido congelada, llegará a derretirse. Liberará grandes toneladas de gases como el metano y carbono orgánico, así como otros virus y bacterias que han permanecido en hibernación durante miles de años.

Otro de los efectos del deshielo de esta capa de suelo congelado son la destrucción de casas, carreteras y otras infraestructuras que se derrumban o que comienzan a ser inestables.

Las Causas del deshielo del permafrost

La causa principal de que el permafrost se derrita es el incremento de la temperatura media de la Tierra. Cada vez es más veloz el deshielo del permafrost Ártico a consecuencia del calentamiento global producido por actividades humanas. Los incendios forestales también provocan la pérdida de este gelisuelo.

De acuerdo al Panel Gubernamental sobre el Cambio Climático (IPCC) este suelo congelado está perdiendo el 40% su espesor.

Consecuencias del deshielo del permafrost

Una de las consecuencias sería la progresiva liberación de grandes toneladas de gases efecto invernadero en el subsuelo. Esto originaría el aceleramiento del deshielo del permafrost restante. Este acontecimiento es conocido como permafrost carbon feedback cycle.

También ocasionaría un daño a los ecosistemas y su biodiversidad. Así como la consiguiente liberación de virus y bacterias.

Otra de las consecuencias del derretimiento del permafrost serían los accidentes geológicos, como la filtración de residuos y materiales tóxicos en ríos y lagunas. También derrumbamientos en ciudades construidas sobre este.

El descongelamiento del permafrost causaría dramáticas repercusiones para la vida y nuestro planeta. Según la Fundación We are water 35 millones de personas viven sobre esta capa helada, gran parte en Rusia.

Por qué se está liberando dióxido de carbono y metano

En el permafrost hay atrapado metano y dióxido de carbono CO2 almacenado durante siglos. Su descongelación provoca la liberación de estos gases tan contaminantes.

El dióxido de carbono es un gas de efecto invernadero que se concentra a bajos niveles en la atmósfera. Actualmente, los científicos consideran que el incremento de concentración de dióxido de carbono en la atmósfera, se debe a las fuentes procedentes de la acción humana. Por ejemplo, la quema de combustibles fósiles y la deforestación.

El metano también es un gas de efecto invernadero muy potente. Este gas se crea por la descomposición de la materia orgánica que proviene en gran mayoría de los sumideros, el ganado bovino, así como del resto del sector ganadero.

Virus prehistóricos en el permafrost

Los científicos que estudian el deshielo del permafrost han encontrado microorganismos con más de 400.000 años de antigüedad. Debido a esto, piensan que numerosos virus que han amenazado a la humanidad, tales como la peste bubónica y otros, están en estado latente en ese sedimento congelado. Se desconoce cuantas enfermedades hay ocultas bajo el hielo.

En el mes de agosto del año 2016, falleció un niño de 12 años en la tundra siberiana. Incluso decenas de personas estuvieron hospitalizadas por un brote de carbunco (ántrax), que se liberó a causa del deshielo de una capa de permafrost en la que se encontraba el cadáver de un reno.

Qué es la tundra

Es un tipo de bioma que se caracteriza principalmente por tener un clima sumamente frío. Sus temperaturas son inferiores a 0 °C la mayor parte del año, con fuertes vientos, escasas precipitaciones, baja biodiversidad y un suelo que posee pocos nutrientes.

Es llamado a menudo desierto polar. El paisaje de la tundra es una capa de hielo y nieve que cubre gran parte del terreno, monte y suelos. Su vegetación es baja y sencilla, porque sus estaciones de crecimiento son cortas.

La tundra es característica de las zonas polares que se encuentran en altas latitudes. Por lo general, en el hemisferio norte del globo terrestre donde está presente el permafrost.

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Quim Gutiérrez Villach

Quim Gutiérrez Villach

Fundador de @ViuLogic y emprendedor social en busca de la sostenibilidad. Diseño web de impacto positivo. Escribo sobre desarrollo sostenible, cambio climático, medio ambiente, economía verde, alimentación, energía renovable, responsabilidad social corporativa, Planeta Tierra, reciclaje y consumo responsable. Me gusta la naturaleza, el mar, la montaña, el silencio. Mis intereses, alimentación, cocina, teatro, y vida saludable. LinkedIn

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