Energía de la biomasa: Qué es la bioenergía renovable

Reconocida por muchos como la energía renovable olvidada, la bioenergía es aquella que se obtiene de la transformación de biomasa. Es decir, se forma a partir de los residuos y desechos biológicos procedentes de sustancias de origen animal y vegetal. 

Es así como la actividad agropecuaria y las industrias relacionadas con la pesca y la acuicultura dan origen a una de las fuentes de energía menos dañina y más amistosa para el medio ambiente.

¿Sabías que las centrales de biomasa usan fuentes renovables para la producción de energía eléctrica?

¿Qué es la biomasa? Definición

La biomasa es la materia orgánica que se usa como fuente de energía. Se trata de un amplio grupo de materiales de origen 100% natural.

Aunque puedas creer que es una fuente de energía reciente, de acuerdo a estudios paleontológicos, la biomasa fue el primer combustible que utilizó el ser humano. Se usó muchísimo antes de los combustibles fósiles. 

El hombre aprendió a hacer fuego a partir de leña y estiércol seco para cocinar alimentos, calentar espacios e incluso para la producción de cerámica y otros trabajos.

En la actualidad, ha vuelto a resurgir debido a la crisis energética por la cual atraviesa el planeta, pero sobre todo por su papel esencial renovable. Desde el 11 de diciembre de 2018, la Directiva (UE) del Parlamento Europeo hizo expresa solicitud para que en cada país se fomente el uso de energía de fuentes renovables.

¿Cuál es la fuente de energía de la biomasa?

Esta era la fuente de energía más importante para la humanidad durante siglos. No obstante, con la llegada de la revolución industrial quedó relegada a un segundo plano frente a los combustibles fósiles, principalmente el carbón. Actualmente, y junto a otras fuentes renovables como la solar y la eólica, renace la biomasa como combustible para procesos térmicos.

La principal fuente de energía de la Tierra es el Sol. Por eso, indirectamente, los vegetales y animales que producen biomasa, absorben y almacenan la energía solar para poder desarrollarse y cumplir sus ciclos de vida.

La materia orgánica que normalmente se obtenía como desecho de ciertos procesos industriales, principalmente de la alimentación, es la que provee la materia prima para la producción de biomasa.

Ejemplos de biomasa y recursos orgánicos

La biomasa destinada a la generación de energía térmica puede clasificarse en tres grupos, según el origen:

  • Natural: Es la que se genera por procesos de la naturaleza, como la madera u otros elementos de origen vegetal. Astillas y virutas de la industria forestal. Restos de la poda de árboles.
  • Residual: Se origina como desecho de la actividad de los seres humanos, principalmente agricultura, pesca, silvicultura.
  • Producida: Son los cultivos energéticos con la finalidad de convertirse en biomasa.

Dentro del segundo grupo, se pueden nombrar los siguientes ejemplos de recursos orgánicos que proveen materia prima para la producción de biomasa:

  • Frutas y verduras (zumos y conservas)
  • Residuos industriales cerveceros
  • Mataderos e industria cárnica
  • Lodo de depósitos industriales
  • Estiércol de explotaciones ganaderas de caprino, ovino y vacuno
  • Purín porcino
  • Cáscaras de frutos secos
  • Huesos de aceitunas

Tipos de biomasa según su procedencia

Dado su origen orgánico y 100% natural, no es de extrañar que existan diferentes tipos de biomasa de acuerdo a su procedencia.

Se pueden clasificar de la siguiente manera:

  • Forestales: Se trata de especies leñosas producidas a través de los cultivos en terrenos forestales. Se obtiene por medio de la limpieza y mantenimiento de esos espacios.
  • Agrícolas: Son las producidas por actividades relacionadas con los cultivos agrícolas, las cosechas y los residuos de las materias recolectadas. En esta sección se incluyen también las algas, aunque se produzcan en medios acuosos.
  • Ganaderas: Este tipo de biomasa se obtiene gracias a la explotación de ganado de cualquier especie, particularmente de la producción de estiércol, gallinaza y purines.
  • Domésticas: Se refiere a los residuos urbanos que a diario generan los ciudadanos en las diferentes zonas residenciales. Pueden ser desde aceites de fritura y otros residuos orgánicos hasta aguas residuales.
  • Industriales: Procede de los desechos de las instalaciones industriales del sector agroalimentario, en particular de la producción de: Procesados cítricos, aceite de oliva, cerveza, procesados cárnicos, de arroz y de frutos secos, industria vinícola, extracción de aceite de semillas y procesado de algas.

Tipos de bioenergía según su uso

Existen tres tipos principales de bioenergía de acuerdo a su uso, las cuales son:

  • Biocombustible: Procedente de los residuos forestales, tales como carbón vegetal, leña y desechos agrícolas. Con ella se puede obtener gas de pirólisis, ideal para motores de combustión interna.
  • Biocarburante: Se origina a través de ciertos cultivos, tales como: Maíz, caña de azúcar, soja, colza y remolacha. Después de cierto proceso, estos productos se convierten en biodiésel y puede ser usado en motores como los de camiones y buses.
  • Biogás o metano: Se obtiene por la fermentación de residuos orgánicos presentes en los bosques y campos agrícolas. El metano produce energía térmica que se convierte en mecánica y posteriormente en eléctrica.

La biomasa térmica o biocombustible

La biomasa térmica se utiliza para producir calor o agua caliente sanitaria, tanto para particulares como para la industria. Los tipos de biomasa utilizada proceden de las industrias agrícolas, cultivos leñosos, empresas forestales y de actividades silvícolas.

Las calderas de biomasa de uso doméstico utilizan pellets hechos de serrín prensado con gran poder calorífico. Los pellets son fáciles de transportar y almacenar.

Estufa de pellet

El producto de la combustión de la biomasa es energía en forma de calor, dióxido de carbono, vapor de agua y cenizas. Las emisiones de CO2 son relativamente bajas por lo que se considera que tiene un balance neutro.

Cuáles son las ventajas y los beneficios de la bioenergía

Entre los aspectos positivos que tiene el uso de la biomasa como fuente de energía se pueden mencionar:

  • La materia prima para su producción es abundante
  • Permite la creación de empleos en zonas rurales
  • Se trata de una de las energías renovables más limpias y poco contaminantes
  • Se hace uso de residuos, desechos y excedentes generados por diversas actividades
  • La biomasa puede ser almacenada sin mayores riesgos, no genera olores y es de muy baja toxicidad

Desventajas del uso de la biomasa

Sin embargo, hay ciertas desventajas en el uso o producción de este tipo de energía que merecen ser destacadas:

  • Dependiendo de su origen, su coste de producción es más alto que otros combustibles
  • Tiene menor rendimiento térmico que los combustibles fósiles
  • Es de producción estacional, principalmente la de origen agrícola
  • En algunos casos como las astillas y las virutas, la materia prima ocupa un considerable volumen. Por eso, su traslado y almacenamiento requieren de grandes espacios.
  • Puede encarecer la comida, si a los agricultores les sale más rentable cultivar para generar energía, que para producir alimentos.

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Quim Gutiérrez Villach

Quim Gutiérrez Villach

Fundador de @ViuLogic y emprendedor social en busca de la sostenibilidad. Diseño web de impacto positivo. Escribo sobre desarrollo sostenible, cambio climático, medio ambiente, economía verde, alimentación, energía renovable, responsabilidad social corporativa, Planeta Tierra, reciclaje y consumo responsable. Me gusta la naturaleza, el mar, la montaña, el silencio. Mis intereses, alimentación, cocina, teatro, y vida saludable. LinkedIn

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